По легенде, в 528 г. до н.э. в тихой роще Сарнатха Будда Гуатама произнес свою первую, после просветления, проповедь. Во время дождливого сезона, когда Будда и его последователи устраивали передышку в путешествиях, они отправлялись в Сарнатх. В течении многих веков Сарнатх процветал в качестве центра буддийского искуства и философии, особенно буддизма южной школы Тхеравады. В 7 веке китайский паломник Сюань-цзан сообщал , что видел здесь 30 монастырей в которых жило 3000 монахов, а также выполненную в натуральную величину медную статую Будды, вращающего Колесо Закона. Считается что первую ступу (Ступа Дхармараджика) в Сарнатхе построил император Ашока Маурья в 3 веке до н.э. В ее центре некогда находилась шкатулка из зеленого мрамора, наполненная человеческими костями и драгоценностями. Считается что именно на этом месте Будда произнес свою первую проповедь. В настоящее время Сарнатх у буддиств также священен как и Иерусалим у христиан, иудеев и католиков. Со всех уголков мира стекаются сюда буддисты, что-бы произвести молитву во славу Будды.